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Test du ECER TiltControl : accélérometre pour Pocket PC
 Il est assez rare de tester de véritables innovations en terme d'accessoires. C'est le cas aujourd'hui avec le Tilt Control, un tout petit accessoire a brancher sous le PDA. Il renferme un accélerometre. Celui-ci, avec le programme adéquat transformera alors les mouvements de la machine en appuis de boutons ou mouvements de stylet. Il s'agit donc véritablement d'une interface d'entrée nouvelle. La société ECER Tech a eu la gentillesse de nous envoyer un modèle depuis l'Australie pour que netPPC puisse vous proposer cette revue de détail en avant première Européenne. Découvrons maintenant les résultats de ces tests.

Lors de la rédaction de ce test, le tilt control était disponible pour les iPAQ (IPAQ 2200/4100/4300/3800/3900/5400/5500) et la série des Pocket PC Phone HTC (aussi commercialisés sous le nom de Wallaby, Himalaya, O2 XDA, o2 XDA 2, Qtek, 
MDA, SX-56). Il est prévu une disponibilité pour Palm M125, M130, M500, M505, M515, i705, Tungsten et Zire. Le test s’est déroulé avec un iPAQ h2210. On rappellera en préambule que ce type d'utilisation d'un accelérometre n'est pas vraiment une première puisque des 1999 Till ??? proposait un montage à effectuer soi même, donc réservé aux plus bricoleurs, dans un Palm, avec un jeu dédié intitulée Mulg. Ce jeu de labyrinthe consistait à guider une boule sans la faire tomber dans les trous le bordant, un jeu idéal avec ce type de guidage.

  Présentation
 Le Tilt control se présente comme une petite prise à enficher dans le port de synchronisation sur la partie inférieure des iPAQ. En fait, cette prise est exactement la même que celle utilisée par les câbles de synchronisation, on voit même le trou d'ordinaire occupé par le câble, il est dans ce cas bouché par un morceaux de caoutchouc. Le poids est insignifiant, tout comme l'encombrement. On peut se poser la question de savoir si le choix de faire un module de ce type au lieu d'une carte SD ou Compact Flash est judicieux. Pour ma part, je pense que oui, en effet, l'utilisation de ce port permet de laisser libre la carte pour y stocker les programmes, notamment les jeux, parfois volumineux en terme d’occupation mémoire, qui pourront alors être utilisés avec le Tilt Control. Quelle limitations cela entraîne-t-il ? Une première limitation est de réserver le Tilt Control aux modèles de Pocket PC pour lequel il est compatible uniquement, mais on peut imaginer que de nouvelles versions seront développées au fur et à mesure pour pouvoir équiper de nombreux modèles de Pocket PC. La seconde limitation est l’impossibilité de synchroniser en même temps la machine que ce soit sur son socle ou par cable, en fait, ceci ne semble pas vraiment un problème.



Utilisation

Le tilt control peut être acheté seul, mais a moins d'être développeur et de fabriquer sa propre application pour l'utiliser, il ne servira pas à grand chose. Un programme, intitulé ControlEmul8R devra donc être acheté sur le même site, au prix de 20 dollars, à ajouter aux 49 dollars initiaux du TiltControl. Ce logiciel va servir à paramétrer l'émulation des boutons ou du stylet en fonction des mouvements imprimés à la machine et donc au capteur. Le logiciel peut être téléchargé en shareware pour les curieux qui désirent voir les différentes possibilités de paramétrage.
Une fois ce programme installé, il est indispensable de lire la notice pour comprendre comment tout d'abord calibrer puis paramétrer le logiciel. La notice n’est pas fournie avec le Tilt Control, elle peut être téléchargée sur le site du fabricant. Elle est composée de deux documents au format pdf : le premier intitulé « Fast start guide » est le plus utile. Il détaille les étapes nécessaires pour effectuer la calibration et paramétrer deux exemples d’utilisation du Tilt Control : l’un pour jouer au sublime jeu de conduite Mikael Schumacher Kart 2002, et l’autre pour dessiner avec notepad. Le second document, « user manual » rentrer dans l’ensemble des détails techniques et physiques du TiltControl, il satisfera les plus curieux.


La calibration est assez simple à partir du moment ou on choisit d’utiliser l'assistant. Elle consiste à mettre successivement la machine dans diverses positions et de mémoriser à chaque fois son inclinaison en appuyant sur un bouton. Ceci ne devra à priori être effectué qu’une seule fois.
Une fois cette opération terminée, il s'agit de paramétrer le logiciel pour émuler le comportement souhaité en fonction des mouvements de la machine. Ceci dépend bien entendu du programme pour lequel le TiltControl va être utilisé. Le mieux est de tester avec la documentation, par exemple avec le jeu Mikael Schumacher Kart 2002 dont la version de démonstration permet l’utilisation du TiltControl sans problème sur une course complète.
Le paramétrage fourni pour ce jeu fonctionne plutôt bien. Il permet de se faire une idée précise des possibilités offertes par ce type d’interface d’entrée. C’est tellement nouveau qu’il faut un bon moment pour s’y habituer. J’avoue même qu’après plusieurs courses, j’avais encore du mal à contrôler les mouvements, le kart partant vite en tête a queue. Il est peut être possible de modifier les réglages proposés pour diminuer la sensibilité, mais c’est là que les ennuis commencent. En effet, les réglages sont très fins, très nombreux et en anglais … Cela rend l’opération pour le moins délicate et au minimum assez longue. 
Pour vous faire une idée, une vidéo montrant l’utilisation du TiltControl avec plusieurs jeux : Shumacher Kart, Air Hockey et un doom like est proposé à ce lien.

L'emplacement du TiltControl, à la base de la machine, pourra parfois gêner dans certaines utilisations, par exemple en mode paysage si plusieurs boutons doivent être utilisés, mais sa taille heureusement réduite limite ce risque. Finalement, on aimerait presque qu'il soit un peu plus gros, pour éviter de l'égarer ...

La mise en route de l’émulateur doit se faire avant le lancement du programme l’utilisant. Pour que cette émulation ne perturbe pas l’interface du Pocket PC, lorsqu’on va lancer le programme auquel il est destiné, il est nécessaire de lancer l’émulateur avec le TiltControl non enfiché, puis de démarrer le programme, d’accéder à l’endroit précis du logiciel ou l’on veut utiliser le tilt control et de le brancher physiquement à ce moment là. C’est une opération qui aurait sûrement pu être évitée avec un interrupteur marche / arrêt. 
La principale utilisation que je voyais outre les jeux pour cet accessoire était d’en faire un moyen de parcourir un document comme par exemple une page AvantGo ou un eBook, ceci juste en inclinant de temps en temps la machine pour scroller d'un écran vers le haut ou le bas. Ceci a été possible, tout comme de parcourir un tableau excel en inclinant la machine de haut en bas ou de droite a gauche. J’ai pu effectuer les différents réglages et obtenir des résultats très satisfaisant. 

Il est possible de sauvegarder ses propres configurations pour pouvoir conserver les différents paramétrages. Ceci est vital, heureusement que les auteurs l’ont prévu. 
Mieux encore, ils ont mis en ligne récemment sur le site une bibliothèque de configurations permettant de télécharger des réglages pour les utiliser ou pour les mettre à disposition des autres utilisateurs. Elle contient une dizaine de configurations dont une dédiée à Microsoft Reader. Cette initiative devrait rapidement permettre de disposer de nombreuses configurations et de découvrir des utilisations insoupçonnés pour cet accessoire. 


D'autres applications sont prévues comme le calcul de l'accélération d'une voiture, la diffusion devrait être plus confidentielle et l’utilisation plutôt anecdotique mais pourquoi pas. Par contre, il serait vraiment intéressant que les développeurs examinent la possibilité d’inclure le support du TiltControl dans leurs applications de manière native, cela pourrait transformer la façon dont on utilise nos PDA au quotidien.

Conclusion
L'idee est vraiment bonne, l’accessoire en lui même marche bien et les informations immédiatement transmises à la machine, mais l'utilisation reste limitée par la difficulté du paramétrage. Par contre, , lorsque l'on a trouvé les bons paramètres, il est vraiment possible de piloter sa machine de manière particulièrement intuitive. La jeunesse de cette solution et la réactivité des développeurs, par exemple pour se rendre compte de la nécessité de proposer des configurations prêtes à l’emploi sur leur site, incite a espérer qu'elle va s'améliorer. On peut même rêver qu'elle soit  largement adoptée par les développeurs et donc supportée en natif dans leurs programmes. Peut être même qu'un jour, les PDA auront tous un accélérometre intégré, en plus des boutons ou des molettes de défilement.

 

 Laurent Gatignol 02/04

 

Les plus :
  - interface innovante, particulièrement pratique une fois trouvé le bon paramétrage
  - compacité, poids réduit
  - Laisse les port SD et Compact Flash disponibles pour la mémoire
  - Bibliothèque de configurations prêtes à l'emploi

Les moins :
  - Difficulté de paramétrage


Liens utiles
Le site du fabricant, pour accéder à la documentation, aux détails, à la bibliothèque de configuration et à l'achat 
 

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