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Test clavier Stowaway infrared Wireless keyboard
 

Les claviers Stowaway sont de très loin les produits de référence lorsque l'on évoque les claviers destinés aux PDA. La première version sortie il y a maintenant plusieurs années a en effet tracé la voie des clavier pliables par sa compacité et son aspect pratique tout en ne souffrant d’aucun compromis en terme de taille des touches et de qualité de frappe. Vous pouvez consulter un test effectué pour VISORguide.com en 2000. Sachez également que la marque Think Outside, qui fabrique les claviers Stowaway commercialise également ses produits sous la marque PalmOne pour les machines du célèbre constructeur de PDA.
Le modèle testé aujourd'hui est le dernier né de la gamme Stowaway. Le Stowaway Infrared Wireless Keyboard. est une version infra rouge dépourvue de connecteur. L'avantage de ces claviers est la possibilité de les utiliser quelque soit le PDA et donc de ne pas devoir racheter un nouveau clavier lorsque vous changez de machine. Ne manquez pas cette revue de détail agrémentée de nombreuses photos, dont des comparatifs avec les différents claviers actuels du marche : infrared pocketop keyboard, clavier pliable de dell ou encore clavier de portable standard. Enfin, remercions la société Think Outside pour  nous l'avoir fait parvenir afin d'effectuer un test en avant-première Européenne, sachant que le clavier peut tout à fait être commandé directement aux états-unis.

  Présentation
 Le clavier Stowaway infrared keyboard est proposé dans une robe grise, rappelons que la couleur originelle du Stowaway Keyboard était noire. Le clavier arrive replié, avec deux piles au format AAA, elles servent à l'alimentation de l'infrarouge, ainsi qu'avec une housse en cuir noire. Cette dernière permettra de le protéger lors du transport, mais n'est pas indispensable. En effet, le boîtier est arrondi et ne présente replié aucune partie mobile susceptible de s'accrocher ou de se casser. Le seul risque à le conserver sans protection serait de rayer la peinture du boîtier ou du logo.
Le boîtier , réalisé en plastique, traduit la conception compacte de l'ensemble et laisse deviner les différents éléments mobiles permettant de l'ouvrir puis de le maintenir en place. On aperçoit aussi les pattes antidérapantes prévues pour l'utilisation du clavier ouvert. 
L'ensemble est assez grand, notamment comparé au pocketop keyboard testé il y a quelques mois. On verra que ceci est du tout simplement à la taille standard du clavier une fois déplié.
La taille fermée est précisémment de 13,9 cm par 9,7 cm et 1,7 cm d’épaisseur, pour un poids de 179g (100 g pour le Pocketop keyboard. Ses dimensions sont assez proche du Stowaway original, bien que la méthode d'ouverture ait grandement changée. Enfin, ouvert, les dimensions sont de 25,1 x 14,8 x 1,3 cm.

Voici une série de photos permettant de se faire une idée de l’encombrement de se clavier comparé aux autres testés sur netPPC : de gauche à droite et de haut en bas, on trouve le clavier Dell Axim X5, le Stowaway et le PocketTop Infrared Keyboard

 

 

Ouverture et mise en œuvre
Plutôt qu’un long discours, voici une série de photo montrant les différentes étapes de l’ouverture et de la mise en œuvre. Ceci dure moins de 5 secondes et s’effectue sans peine, si ce n’est l’ouverture du boîtier qui est apparue un peu dure.

 

La tige qui porte la cellule d’émission Infrarouge permet de disposer au choix le PDA en position verticale habituelle, mais aussi allongé sur le coté à l’horizontal. 

Pour l’utiliser de cette manière, il conviendra d’installer un logiciel supplémentaire non fourni comme par exemple Nydoto Virtual Display. Le PDA est bien maintenu, il ne glisse pas grâce à la fois à une barre métallique sur lequel il repose, et des patins caoutchoucs placés sur le support. Testé avec un iPaq h2210, pourtant très arrondi sur sa partie inférieur, tout comme un très carré Dell Axim X3, les deux PDA sont restés bien stables lors de la frappe. 
Quand au clavier lui même, pour ne pas basculer vers l’arrière sous le poids du PDA, il dispose d’une patte qui se replie et joue le rôle de pied. L’inclinaison n’est du coup pas réglable mais a de toute manière été bien calculée.

Un CD-ROM accompagne le clavier, il propose les drivers et les documentations au format pdf de toutes les versions des claviers commercialisés par Stowaway. Le driver pour Pocket PC s’installe comme une application Pocket PC standard. Il est ensuite directement utilisable et très bien intégré. Ainsi, il est très facile de passer du mode saisie stylet au mode keyboard tout simplement en utilisant le menu habituel de changement de type d’écriture, enrichi pour l’occasion d’une entrée nommée 'clavier Stowaway'. 

Le choix de cette option fait apparaître une barre de menu. Elle offre des icônes permettant de mettre en marche l’infra rouge du Pocket PC et de mettre en route le bip émis par le Pocket PC en écho aux appuis de touches. Une icône donne accès à l’aide tandis qu’une dernière ouvre la partie dévolue aux options. On y remarquera la possibilité de régler la vitesse et le déclenchement de la répétition lorsqu’une touche est maintenue appuyée ainsi qu'une option permettant à l’infra rouge d'être partagé avec d’autres applications. Ceci pourra sans doute être utilisé pour la communication avec un téléphone mobile permettant l’accès à Internet tout en ayant la possibilité d’utiliser le clavier, ceci n’a pas été testé. Enfin, dix raccourcis vers les applications de son choix peuvent être programmés sur les touches de fonction.

 

Utilisation

Ce clavier est dès sa mise en place impressionnant par la taille qu’il propose. Les touches sont au nombre de 54, disposées sur quatre rangées. On remarquera l’absence d’une cinquième rangée dédiée habituellement aux chiffres , cela pourra gêner dans le cadre de certaines applications comme les tableaux Excel.

 


D’origine Américaine, les touches sont bien évidemment disposées au format Qwerty. Il n’est pas certain qu'il soit commercialisé en version azerty mais on se rappelle de la possibilité de hacker le programme ainsi que la permutation des touches utilisées par les audacieux bricoleurs utilisateurs de la version précédente du Stowaway Keyboard. Peut-être ceci sera-t-il faisable dans le futur. Les lettres accentuées peuvent être entrées via une combinaison de touches.
A l’utilisation, le confort de frappe est inégalé voire meilleur que sur certains ordinateurs portables. Ceci est le fait tant de la taille des touches et de leur espacement, en phase avec les standards et les normes utilisées sur les ordinateurs portables, que de la qualité de fabrication. La réponse des touches et leur appui sont légers : nul besoin d'appuyer fort, effleurez le clavier et il répond aussitôt, la touche s'enfonce nettement et remonte immédiatement. La frappe en est nette, précise et réellement sans efforts. Difficile de l'expliquer avec des mots mais ce clavier est très très agréable et offrira aux virtuoses du clavier une rapidité de frappe semblable à ce qu’ils sont capables de faire sur un ordinateur portable. Il est pour moi en terme de rapidité et de confort de frappe sans aucun doute le meilleur clavier qu'il m'est été donné de tester.

Voici une photo comparative entre le clavier d'un ordinateur portable Dell Latitude D600 et le Stowaway Inrared Wireless Keyboard.

A l'utilisation, on ne remarque aucun ralentissement ou délai d'attente du au transfert via l’infa rouge. Pas de problème donc  comparé à un connecteur classique.

Enfin, on apprécie de pouvoir utiliser, comme sur une machine Windows standards, les fonctions utiles telles que le alt/tab pour switcher parmi les applications.lancées. 

Ce clavier est bien adapté aux Pocket PC, on y retrouve une touche ‘menu windows’ mais aussi des accès directs à de nombreux programmes standards tels les notes, les rendez vous ou l’email. Ceci sans aucun paramétrage supplémentaire. On ne citera pas toutes les fonctions proposées mais on notera tout de même qu’une touche permet d’éteindre le Pocket PC. On remarquera tout de même quelques touches plutôt orientées Palm, comme par exemple le symbole de raccourci graffiti.

Conclusion
Ce clavier est superbe, confortable et peu coûteux (au moins aux Etats-Unis). Il est certes plus encombrant que le Stowaway XT également proposé par Think Outside, mais c'est le prix à payer pour pouvoir utiliser ce même clavier sur tous vos futurs PDA. Enfin, il surclasse ses concurrents en terme de confort au seul prix d’un encombrement replié un peu supérieur. Sachez qu’une version Bluetooth des claviers Stowaway est annoncée. Certes, mais pourquoi attendre le bluetooth, la version infra rouge donne pleine satisfaction, prévoyez 69,99 $ (plus frais de port et douane) sur le site de thinkouside directement, les commandes hors états-unis sont possibles.

 

 Laurent Gatignol 01/04

 

Les plus :
  - taille des touches
  - qualité de la frappe
  - la communication infra rouge permet de changer de PDA sans changer de clavier

Les moins :
  - encombrement en rapport avec la taille dépliée


Liens utiles
- Le site de Think Outside (possibilité de commander le Stowaway Infrared Wireless Keyboard)
- Test du clavier infrarouge Pocketop pour tous PDA
- Test du clavier pliable Dell pour Axim
 

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